中国发射神舟十二号载人飞船,三名宇航员探索太空

轨道上即将有两个给宇航员居住的地方。

在一个晴朗、阳光明媚的周四上午,在戈壁沙漠,中国将三名宇航员送入太空,与该国刚刚建成的空间站对接。

当他们的太空之旅开始时,三名宇航员从太空舱里向摄像机挥手。21分钟后,酒泉卫星发射中心主任张志芬宣布发射“圆满成功”。

如果一切都按照计划进行,他们将于今天晚些时候与中国刚刚建立的空间站对接,开始中国在地球轨道上持续存在至少十年的计划。

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(周四,“长征二号F”火箭运载“神舟十二号”飞船,将三名宇航员送入太空轨道。 GREG BAKER/AGENCE FRANCE-PRESSE — GETTY IMAGES)

名为“天宫”的空间站将与国际空间站(International Space Station)并列,后者是由美国和俄罗斯领导的项目,已经连续使用了二十多年。

周四的发射是中国第一个长期空间站建设的11项任务中的第三项,该建设计划在明年年底前完成。

在中国,空间站的建设受到了非同寻常的公开大规模宣传,反映了该国领导人对其空间任务日益增长的信心,这些任务在最近几个月取得了一些重大成功。

中国空间站的发射正值俄罗斯和美国为国际空间站的未来争论不休,以及中俄太空合作日益密切之际。

中国发射的是什么?

宇航员乘坐“神舟十二号”飞船飞入轨道,该飞船将与之前发射的两个模块对接。它将实际成为空间站的另一部分,该空间站在地球上空242英里(或390公里)的轨道上运行。(国际空间站稍高,在248英里[400公里]。)

神舟飞船以苏联时代的联盟号飞船为蓝本,不过更大,由三个模块组成,包括一个将宇航员带回地球的返回舱。据中国载人航天工程办公室主任助理季启明介绍,除了航天员外,飞船还携带为长期太空停留准备的基本用品,包括“营养均衡、品种丰富、口感良好、长保质期”的120种不同的航天食品。

2003年,神舟系列另一航天器“神舟五号”将中国首位宇航员送上太空,使中国成为除美苏及后来的俄罗斯之外唯一独立完成这一壮举的国家。此后,中国又进行了五次载人飞行进入轨道,最后一次是在2016年。

宇航员都有谁?

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(左起分别为唐洪波、聂海胜和刘伯明,图为三名宇航员登上“神舟十二号”飞船前。他们将进入中国的轨道空间站模块。 GREG BAKER/AGENCE FRANCE-PRESSE — GETTY IMAGES)

现年56岁的聂海胜担任指令长。他曾是战斗机飞行员,在2005年和2013年两次执行神舟任务。

54岁的刘伯明也是一位航天老兵,参加过2008年的神舟任务,其中包括中国首次太空行走。这一壮举是由另一位航天员翟志刚完成的,但短暂出舱的刘伯明还是成了中国第二位接触太空的宇航员。

第三位是45岁的汤洪波。他曾两次担任神舟任务的备份航天员,这是他的首次太空之旅。他说自己已经训练了11年之久。“压力肯定有,”他说。“但我坚信,压力就是动力。”

进入轨道要耗时多久?

中国空间技术研究院在接受官方报纸《环球时报》的采访时表示,飞行至轨道舱将耗时约6.5小时。当它于周四晚间抵达后,飞船将与空间站自主对接。
这与今年5月发射的“天舟”号货运飞船的飞行时间类似,“天舟”号在发射约八小时后与核心舱完成对接。它运载了数吨物资来装备和维持空间站,后者将设有三个卧室、一个卫生间,以及供宇航员吃饭和锻炼的地方。

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(酒泉卫星发射中心的中国宇航员照片展示。 GREG BAKER/AGENCE FRANCE-PRESSE — GETTY IMAGES)

宇航员将在空间站驻留多久?期间会做些什么?

“神舟十二号”的宇航员计划在轨道上度过接下来的三个月。在那之后,另外三名宇航员将替代他们。

空间站仍未建成,因此宇航员的主要任务是继续建造,安装摄像机等设备,并测试包括生命维持和废物处理在内的各种功能。在任务进行期间,他们计划进行两次太空行走。

周三,指令长聂海胜在酒泉对记者表示,这次任务比他之前两次任务都更为艰巨、更具挑战性。

“我们不仅要把核心舱这个‘太空家园’布置好,”他说。“还要开展一系列关键技术验证。”

中国的空间站是什么?它将做什么?

中国最初的两个空间站都是寿命较短的原型,但“天宫”号空间站计划和国际空间站一样,运营十年以上。

这一空间站将作为中国太空计划的轨道实验室,可以完善操作并进行新实验——到目前为止,它与国际合作伙伴至少进行了九次实验。官员表示,等到明年完工,他们将考虑运载外国宇航员至该空间站。

中国载人航天工程办公室主任助理季启明在发布会上承认,中国空间站建设“起步较晚”,美国和苏联在几十年前就已经完成了这一成就。但他指出,中国也有“后发优势”,或许是能够吸取以前空间站的经验。

与中国所有太空任务一样,它在太空中的成功被视为对中共统治的肯定。季启明指出,等到7月1日,也就是中共在上海成立百年的周年纪念日当天,神舟宇航员就会进入轨道。

“可以说,建设和运营空间站是衡量一个国家经济、科技和综合国力的重要标志。”他表示。

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中国的火星探测器(左)及其着陆平台在火星表面用一架远程相机拍摄。 CHINA NATIONAL SPACE ADMINISTRATION

此次发射对地球上的人有什么危险吗?

4月下旬,中国用其目前在役的最为大型的火箭之一“长征5B”将空间站巨大的天河核心舱送入轨道。这次飞行任务是成功的,但中国未能让该火箭的巨大芯级进行受控再入。在几天时间里,天文观测者一直在猜测火箭会落到哪里,美国宇航局(NASA)官员就该芯级的失控再入批评了中国。

最终,它在印度洋马尔代夫附近解体并降落,到目前为止还没有证据表明其残骸对地表任何物体造成了损害。

“长征5B”火箭翻滚着飞回地球,是因其设计上的不同寻常。通常情况下,重型火箭的助推器在发射后几分钟就会脱落,并立即落回地面。那之后,一个小得多的二级火箭会将有效载荷送入轨道。

而“长征5B”由一个23吨重的芯级和四个侧置助推器组成,没有二级火箭。侧置助推器会脱落,但芯级会一路抵达轨道,制造残骸风险,因为没人能可靠预测它会在哪里着陆。

周三,在被问到5月那次混乱的失控再入所引发的关注时,季启明表示,中国已经按照惯例向国际社会“及时”发布火箭的坠落情况,对以后所有飞行任务也会继续这么做。

将运载宇航员的“长征二号F”是比“长征5B”小得多的二级火箭,不会引发那样的全球警惕。它的一级助推器和侧置助推器会在抵达轨道之前落回地球,二级助推器将把宇航员送往目的地,之后再入大气层时,会基本燃尽。

不过在未来,为完成空间站建设所进行的发射可能会再次引发对火箭坠落的担忧。中国计划在2022年让“长征5B”完成更多飞行任务,将更多用于空间站建设的大型组件送入轨道。

中国的太空计划还在做什么?

近年来,中国太空计划完成了一系列非常成功的发射和着陆。

最近一次是在5月,“祝融号”火星车在火星表面着陆。这让中国成为继美国之后第二个完成这一技术壮举的国家,此前许多火星着陆尝试都以坠毁告终。
去年12月,中国另一架漫游车在月球着陆,收集了月球表面岩石,并在几周后将其带回地球。中国也因此成为继美国和苏联之后第三个完成这一往返任务的国家。

这样的成功尝试提升了中国继续执行其他深空任务计划表的可能性。除了一系列登陆月球表面的漫游车任务之外,中国还计划在一颗近地小行星上收集样本,并在2025年左右返回地球——日本曾两次完成此任务。中国还打算在2030年前后完成一次发射任务,从火星上收集样本并将其带回地球,这也是NASA和欧洲空间局(European Space Agency)未来几年的合作项目。

还有哪个国家会在今明两年进入太空?

宇航员前往国际空间站的惯常往返行程将继续进行。10月计划进行两次发射,一次是俄罗斯“联盟号”火箭,一次是SpaceX的“猎鹰9号”火箭。

SpaceX的火箭计划于10月31日发射,这是这家由伊隆·马斯克(Elon Musk)创立的公司进行的第四次航天任务,它将为NASA运送宇航员往返空间站。乘坐太空舱的宇航员包括来自NASA的凯拉·巴伦(Kayla Barron)、拉贾·查里(Raja Chari)和托马斯·马什本(Thomas Marshburn),以及欧洲空间局的德国宇航员马蒂亚斯·毛雷尔(Matthias Maurer)。

“联盟号”火箭于本月初发射升空,其乘客则很不一样。指挥官安东·什卡普列罗夫(Anton Shkaplerov)是俄罗斯专业宇航员,但另外两人——电影导演克里姆·斯彭科(Klim Shipenko)和演员尤利娅·别列希尔德(Yulia Peresild)——则不是。他们要去拍一部名为《挑战》(Challenge)的电影。别列希尔德饰演被派往轨道的外科医生,要去拯救一名俄罗斯宇航员的生命。

非专业宇航员也会从美国飞往轨道。9月,SpaceX将启动由亿万富翁企业家贾里德·艾萨克曼(Jared Isaacman)出资买下的“Inspiration4”任务,将他和其他三人带入轨道,但不会进入空间站。这将是世界上首次运送全都不在NASA或其他政府太空机构任职的人前往太空的任务。

明年,一家名为公理太空(Axiom Space)的私人公司将使用SpaceX火箭运载四名平民参观空间站。另外两家私人公司——杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)的蓝色起源(Blue Origin)和理查德·布兰森(Richard Branson)的维珍银河(Virgin Galactic)——预计也会在未来几个月送乘客往返太空边缘,体验短暂的刺激旅程,但不会进入轨道。

国际空间站未来会怎样?

由美国和俄罗斯主导、另外13国出资建造的国际空间站原本计划于2015年停运,距离其建成仅过四年。它的使用寿命后来被延长到2020年,随后又被延长到2024年。美国参议院最近通过的一项法案提出了又一项延长至2030年的计划。NASA的一次可行性研究结果表明,这个老化的空间站至少可以持续运行到2028年。

2018年,特朗普政府称要在2024年后停止联邦政府对国际空间站的直接资助,并将轨道运营转交给私人空间站。在遭到广泛批评后,NASA官员坚称这并非固定的最后期限,在新空间站投入使用前,现有空间站不会被放弃。

近几个月来,俄罗斯官员对其太空计划发表了相互矛盾的声明。起初,他们表示要在2025年退出国际空间站。后来,他们软化了说辞,称不会突然退出。

本周,在俄罗斯圣彼得堡举行的全球航天探索大会(Global Space Exploration Conference)的新闻发布会上,俄罗斯航天局局长总裁德米特里·罗戈津(Dmitri Rogozin)表示,俄罗斯“总的来说不反对”继续参加国际空间站,但他声称,如果维护老化结构的成本飙升,可能就没什么理由继续下去了。

【本文来自NYTimes,作者:Steven Lee Myers、 Kenneth Chang,翻译: 纽约时报中文网,本文不代表本台观点】

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